515 000 herdenkingstoeristen in 2017
30 januari 2018 - Zonnebeke - Bron: Westtoer
De Westhoek verwelkomde in 2017 bijna 515 000 herdenkingstoeristen. Het Kenniscentrum van Westtoer berekende dat dit 15% meer is dan in het herdenkingsluwe jaar 2016 en 3% meer dan in het drukke herdenkingsjaar 2015. Franky De Block, gedeputeerde en voorzitter van Westtoer: “De verregaande communicatie en de talrijke plechtigheden in 2017 voor onder meer Britten, Ieren, Canadezen, Australiërs en Nieuw-Zeelanders hebben het internationaal karakter van de herdenking in de Westhoek nog verder versterkt. Maar ook Vlamingen en in het bijzonder Vlaamse scholen zijn vorig jaar hun weg blijven vinden naar het Wereldoorlog I erfgoed in onze regio.”

Sinds de start van de herdenking in 2014 brachten al bijna 2,3 miljoen mensen een bezoek aan het Wereldoorlog I erfgoed in deze regio. 

Sterke internationale belangstelling

Centraal vorig jaar stond de herdenking van 100 jaar Slag bij Passendale (31 juli tot 10 november), voorafgegaan door de herdenking van de Mijnenslag bij Mesen (7 tot 14 juni). Er werd meermaals hulde gebracht door en voor de verschillende nationaliteiten die bij deze veldslagen betrokken waren, met als hoogtepunt de grootse herdenking in Ieper op 30 juli en in Zonnebeke op 31 juli. Het tentoonstellingsproject ‘1917. Totale Oorlog in Vlaanderen’ omkaderde deze herdenkingen met zes tentoonstellingen en diverse infomodules op verschillende plaatsen in de Westhoek. Ook Toerisme Vlaanderen, dat promotie voert in de belangrijkste herkomstlanden, zette voluit in op ‘Passchendaele’ met opgemerkte acties als de ‘Mud Soldier’ op Trafalgar Square in Londen en een street art actie in Melbourne, Australië.

Het sterke internationale karakter vorig jaar weerspiegelde zich in een toename van het aantal buitenlandse bezoekers, niet alleen ten opzichte van 2016 (+13%), maar ook in vergelijking met 2015 (+7%), ook al een jaar met een belangrijk internationaal karakter. Het marktaandeel van de buitenlandse bezoekers in de Westhoek is groot (56%).

De belangrijkste buitenlandse landen blijven het Verenigd Koninkrijk en Nederland (goed voor respectievelijk 34% en 9% van het totaal aantal Wereldoorlog I bezoekers). Het Verenigd Koninkrijk noteerde in 2017 een toename van 12% ten opzichte van 2016 en van 4% ten opzichte van 2015. Vooral het aantal Britse individuele bezoekers en het aantal Britse dagtoeristen nam toe. De Nederlandse markt groeide in 2017 met 3% in vergelijking met het jaar ervoor. Er kwamen opvallend meer Nederlanders op daguitstap naar de Westhoek.

Canada heeft in 2017 Australië ingehaald als belangrijkste verre markt. Samen met de Verenigde Staten en Nieuw-Zeeland waren deze vier markten al in 2015 opvallend aanwezig, maar hun belang is in 2017 nog verder toegenomen (+40% t.o.v. 2016 en +18% t.o.v. 2015). Het aantal Canadezen dat in 2017 een bezoek bracht aan het Wereldoorlog I erfgoed is zelfs meer dan verdubbeld (tot ongeveer 15 000 bezoekers).
Opvallend is ook de sterke aanwezigheid van de Ierse markt in 2017 (met ongeveer 6 000 bezoekers). De Mijnenslag in 1917 heeft voor de Ieren een belangrijke symbolische waarde.

“Deze cijfers zijn een opsteker voor de internationale inspanningen van Toerisme Vlaanderen en zijn partners,” zegt projectleider Lea Winkeler van Toerisme Vlaanderen. “De objectieven die we voor de hele herdenkingsperiode hadden vooropgesteld, zijn nu al bijna behaald. Uiteraard betekent dat niet dat we nu stoppen – we gaan op het élan van de voorbije jaren verder, ook na 2018. De Groote Oorlog is deel van het DNA van onze toeristische bestemming. Het is erfgoed dat we delen met vele landen en dat we ook in de toekomst met de nodige zorg zullen blijven omringen. We doen dit niet alleen omwille van de impuls die de vele bezoekers geven aan de lokale economie, maar ook en vooral voor de persoonlijke en maatschappelijke waarde van de ervaringen die al deze mensen in Vlaanderen komen zoeken.”

Veel interesse vanuit eigen land

De binnenlandse markt is in 2017 goed voor een marktaandeel van 44%. De meeste Belgische bezoekers van het Wereldoorlog I erfgoed in de Westhoek zijn Vlamingen (nog steeds 93%). Tegenover 2016 nam de binnenlandse markt in de Westhoek toe met 17% (in vergelijking met 2015 bleef deze markt ongeveer stabiel). Het gevarieerde aanbod aan tentoonstellingen, afgewisseld met unieke herdenkingsplechtigheden, wist vooral meer individuele bezoekers aan te trekken (+20%). Ook schoolgroepen lieten een toename noteren (+25%).                                        

Franky De Block, gedeputeerde en voorzitter van Westtoer: “De interesse van Vlaamse scholen voor het Wereldoorlog I erfgoed van de regio trekt opnieuw aan. Na de terugval in 2016 stemt dit hoopvol. Het tastbare verleden van de Westhoek heeft immers ook ná 2018 nog een belangrijke rol te spelen op vlak van vredeseducatie voor jongeren.”

Bij de Belgen noteren we net als bij buitenlandse bezoekers een toename van het aantal dagtoeristen en van bezoekers die buiten de regio logeren (vooral aan de Kust of in Brugge).

Vooruitblik naar 2018

Het laatste jaar van de herdenkingsperiode wordt opnieuw bijzonder. De land art installatie van het project ComingWorldRememberMe in het provinciaal domein De Palingbeek krijgt in 2018 een centrale rol toebedeeld. Daarnaast staan er nog enkele unieke tentoonstellingen en herdenkingsevenementen op stapel en is er de 100ste verjaardag van Wapenstilstand op 11 november.

Het opvolgen van de bezoekersaantallen voor het herdenkingstoerisme in de Westhoek gebeurt door het Kenniscentrum van Westtoer in samenwerking met Toerisme Vlaanderen. Westtoer doet hiervoor een beroep op de cijfers van zes musea en vier begraafplaatsen in de Westhoek: het In Flanders Fields Museum, het Memorial Museum Passchendaele 1917, Talbot House, het Museum aan de IJzer, de Dodengang en Bayernwald, Tyne Cot en Lijssenthoek Cemetery en de Duitse begraafplaatsen in Langemark en Vladslo. Daarnaast worden sinds 2014 ook de bezoekers meegeteld die enkel Westfront in Nieuwpoort hebben bezocht.